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"I run to secure the future of my children in Dhaka."

Maria Conceição é a fundadora da Fundação Maria Cristina. Tudo começou em 2005 quando Maria visitou um bairro de lata e um hospital em Dhaka durante uma folga numa escala de um voo da “Emirates Airline”, para quem trabalhava. A luta desesperada que os habitantes enfrentavam quotidianamente impressionou profundamente Maria, que se decidiu a mudar as suas vidas sem suspeitar que também a sua própria vida viria a ser completamente transformada.  Maria cancelou os planos que tinha para as suas férias e em vez disso passou duas semanas nos bairros de lata, começando aquilo que viria a tornar-se mais tarde na Fundação Maria Cristina.

Maria nasceu em Portugal e quando tinha apenas 2 anos a sua mãe adoeceu. Uma imigrante africana, Maria Cristina Matos, que trabalhava nas limpezas, concordou em cuidar de Maria até a sua mãe melhorar, o que nunca viria a acontecer. Maria Cristina acabou por criar Maria como se fosse sua filha, apesar de ter já 6 bocas para alimentar. A Fundação Maria Cristina opera há já 10 anos e providenciou educação a mais de 600 crianças. Financiar a Fundação tem sido uma luta constante. “Nos primeiros tempos o dinheiro parecia abundar no Dubai, mas com a recessão económica sentida nos últimos anos as doações e os fundos desapareceram quase de um dia para o outro”, como diz Maria.

Maria passou então a ter que tomar medidas desesperadas para chamar a atenção e sensibilizar a opinião pública, bem como a fazer pedidos públicos de ajuda.

Em 2010, Maria escalou o Kilimanjaro, mas o feito acabou por não obter atenção suficiente. Em 2011, fez uma caminhada até ao Polo Norte e correu uma maratona em cada um dos 7 Emirados, que formam os EAU, em 7 dias. Em 2013 tornou-se na primeira mulher portuguesa a escalar o Monte Evereste e desde então correu 7 ultra-maratonas em 7 continentes em 6 semanas, 7 ultra-maratonas em 7 dias, e ainda 7 maratonas em 7 continentes em 11 dias. Maria é detentora de 3 recordes Guinness.

Maria não tinha qualquer tipo de inclinação para o atletismo antes de abraçar tamanhos desafios. Muitas pessoas, incluindo os seus treinadores, aconselharam-na a não tentar feitos tão ambiciosos. Mesmo assim decidiu avançar, no sentido de chamar a atenção e conseguir fundos para a sua causa, mas também porque espera que o seu esforço transmita às crianças dos bairros de lata uma mensagem positiva. Maria quer que as crianças percebam que independentemente das expectativas das pessoas ou da sociedade em torno de cada um é sempre possível ir mais além.

Muitas das crianças que têm sido ajudadas pela Fundação entrarão em breve em universidades de topo e iniciarão carreiras profissionais, graças às oportunidades que  receberam.

Maria, por sua vez recebeu vários prémios e grande reconhecimento pelo seu trabalho, incluindo o European Union Woman Innovators Award (Prémio de Mulher Inovadora da União Europeia), o Emirates Humanitarian Woman of the year 2009 (Mulher Humanitária do Ano Emirates 2009), Most Inspiring Woman do Gulf Cooperation Council 2010 (Prémio da Mulher Mais Inspiradora de 2010 do Conselho de Cooperação do Golfo), Sustainable Leadership Award 2013 ( Prémio de Liderança Sustentável de 2013), Inspiring Change Award 2014 (Prémio de Mudança Inspiradora de 2014) e muitos mais.

Watch Maria tell her story at TEDx Dubai

Realizações desportivas
  1. 6 vezes detentora do Guinness World Record, 2016
  2. 7 Ultra Maratonas, em 6 semanas, em 7 Continentes, 2014
  3. 7 Ultra Maratonas em 7 Dias, Novembro 2014
  4. 7 Maratonas Completas em 7 Dias, Outubro 2014
  5. 5 Maratonas Completas em 5 Dias em 5 Estados, Outubro 2014
  6. 5 Meias Maratonas em 5 Dias em 5 Estados, Setembro 2014
  7. Primeira Mulher Portuguesa a escalar o Monte Everest, 2013
  8. Escalou o Monte Elbrus, Europa 2012
  9. Last Degree To North Pole, 2011
  10. 7 Maratonas em 7 Dias em 7 Emirados, 2011
  11. Escalou o Monte Kilimanjaro, África 2010